1998, San Diego (États-Unis). Vilayanur Ramachandran tend une drôle de boîte en bois percée de deux trous, à l’un de ses patients. Il lui demande d’y glisser les bras. Perplexe, l’homme s’exécute.

Lorsqu’il regarde dans la boîte, surprise : il voit deux mains. Étonnant, lorsqu’on sait que l’homme est amputé de la main gauche…

Non, il ne s’agit pas d’un simple tour de magie, mais d’une toute nouvelle thérapie ! En effet, depuis son amputation, le patient de Vilayanur ressent encore la présence de sa main. Pire, il souffre de fortes douleurs.

L’homme n’est pas fou, comme 80 % des personnes amputées, il a des douleurs dites “fantômes”.

Tout se passe au niveau du cerveau. Lorsque l’on reçoit une tape sur la main, une zone spécifique (le cortex) reçoit le signal “contact sur la main”.

 



Le souci, c’est qu’après une amputation cette zone ne reçoit plus aucun signal en provenance du membre amputé. Deux processus entreraient alors en jeu.

Le premier, c’est qu’en l’absence de nouvelles du membre amputé, le cerveau garderait en mémoire la dernière information reçue (dans les cas d’amputations à la suite d’un traumatisme, cela peut être la douleur).

Le second, c’est que la zone inutilisée du cortex va être colonisée par les zones voisines. Et cela peut créer des confusions : une piqûre sur le visage ressentie sur la main fantôme par exemple.

Et malheureusement, les antidouleurs classiques ne fonctionnent pas ! C’est donc là qu’intervient la drôle de boîte de Vilayanur.

Bien sûr, elle n’a rien de magique. Il s’agit d’une simple illusion : un miroir reflète le membre sain et fait croire au cerveau que l’homme a bien deux mains.

Lorsqu’il bouge sa main, son cerveau a ainsi l’impression que la main fantôme bouge également.
Avec de la concentration et de l’entraînement, les patients parviennent ainsi à diminuer les douleurs fantômes. Comme quoi une simple illusion peut tromper notre cerveau !

 

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