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Australie : découverte du plus gros cratère de météorite

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Des scientifiques pensent avoir découvert dans le centre de l’Australie les traces d’un cratère de 400 km de diamètre, le plus grand jamais observé.

Selon ces chercheurs, la découverte d’un impact de plusieurs centaines de millions d’années aussi violent pourrait conduire à de nouvelles théories sur l’histoire de la Terre.

Ce cratère a disparu de la surface depuis longtemps. Il est enterré dans les profondeurs de la croûte terrestre et a laissé deux « cicatrices » découvertes par ces géophysiciens australiens. Leurs travaux ont été publiés lundi dans la revue européenne Tectonophysics. Ils expliquent que l’astéroïde s’est brisé en deux morceaux peu avant de frapper le sol.

Un rôle dans l’évolution de la Terre

« Les deux astéroïdes devaient avoir chacun un diamètre de plus de dix kilomètres et leur impact a dû provoquer l’extinction de nombreuses espèces sur la planète à cette époque-là », a relevé Andrew Glikson, du département d’Archéologie et d’Anthropologie de l’Université Nationale australienne (ANU), le principal auteur.

La zone d’impact a été trouvée alors que ces scientifiques effectuaient des forages à plus de deux kilomètres de profondeur dans le cadre d’une recherche géo-thermale dans une région limitrophe du sud de l’Australie, du Queensland et des Territoires du Nord. Les carottes contenaient des traces de roche vitrifiée par les températures et la pression extrêmes provoquées par cet énorme impact.

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« De vastes zones d’impact comme celle-ci pourraient avoir joué un rôle beaucoup plus important dans l’évolution de la Terre que nous le pensions »

Une datation incertaine : de 300 à 600 millions d’années

La datation exacte de cet événement reste incertain, selon ces scientifiques. Ils précisent que les roches autour du cratère datent de 300 à 600 millions d’années. Mais, il n’y a aucune indication géologique de cet impact, contrairement à ce qui est observé par exemple pour l’astéroïde ayant frappé la région du Golfe du Mexique il y a 66 millions d’années. Ce dernier impact a apparemment entraîné l’extinction des dinosaures et de nombreuses autres espèces animales.

En frappant le sol, cet astéroïde de plus de dix kilomètres de diamètre a envoyé un énorme nuage de cendre et de poussière dans l’atmosphère, retrouvées comme couche sédimentaire dans les roches autour du globe, expliquent les auteurs.

Rien de cela n’a été trouvé dans les sédiments datant de 300 millions d’années, qui correspondrait au double impact d’astéroïdes géants en Australie, observe Andrew Glikson.

« C’est un mystère car nous ne pouvons pas trouver une extinction animale qui corresponde à cette double collision. Cela laisse à penser que l’impact pourrait être plus ancien »

@piekowa

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